La economía de mercado prosperó en la antigua Grecia, 3.000 años antes de lo que se creía anteriormente


Al analizar los núcleos de sedimentos tomados de seis sitios en el sur de Grecia, un equipo internacional de investigadores identificó tendencias en la producción de cereales, olivos y vid que indican cambios importantes en la producción agrícola entre el 1000 a. C. y el 600 d. C.

Estos cambios significan que la antigua Grecia tenía una economía de mercado que respondía a la ley de la oferta y la demanda tres mil años antes de lo que se creía. Esto volvería a convertir a Grecia en la ubicación de otra primicia en el mundo: la primera economía de mercado del mundo.

Esto también significa que Grecia tenía un sistema de mercado relativamente sofisticado desde hace 2.600 años, incluso antes de que Atenas se convirtiera en una democracia bajo el gran estadista Pericles.


Un antiguo naufragio en la isla griega de Delos. Foto de archivo

El comercio internacional llegó antes del auge de la democracia

En lugar de simplemente ganarse la vida plantando lo que quisieran y desearan las aldeas locales, los agricultores desde la era Arcaica ya estaban planificando sus cultivos de acuerdo con las necesidades del comercio internacional. Esto significa que los mercados individuales separados para un bien de consumo se fusionarían con otros para formar un gran mercado, destinado al comercio a gran escala.

Adam Izdebski de la Universidad Jagiellonian en Cracovia, Polonia y el Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana y sus colegas, en un artículo publicado en la edición de noviembre de The Economic Journal  of Oxford University Press, están diciendo que esto es una prueba de que un la verdadera economía de mercado existía en esa época.

Se sabe desde hace mucho tiempo que el comercio existía entre grupos de personas desde el Neolítico, antes de que el hombre inventara la rueda o incluso los caballos domesticados. Y el concepto de dinero e incluso de falsificación existía desde esa época.

Pero ahora, los investigadores han combinado diversos campos de investigación científica para proporcionar evidencia de una economía de mercado en la antigua Grecia, incluso incluyendo áreas alrededor del Mar Negro donde los griegos se habían asentado, caracterizada por una producción agrícola integrada y una importante expansión del comercio.

De hecho, afirman los investigadores, cuanto más cerca estaban los agricultores del Mar Negro, más marcado era este efecto. Estas personas ya eran extremadamente dependientes de la importación de granos, a cambio de los cuales exportaban aceite de oliva y vino.

Especialización en cultivo de olivo y uva

En el campo de la economía, el concepto de economía de mercado se considera en gran medida un fenómeno moderno. Economistas influyentes como Karl Marx y Max Weber, por ejemplo, argumentaron que aunque los mercados existían en la antigüedad, las economías en las que las estructuras de producción y distribución respondían a las leyes de la oferta y la demanda se desarrollaron tan recientemente como en el siglo XIX.

Sin embargo, un estudio reciente de un equipo internacional de investigadores utiliza la palinología, el estudio de los restos de polen extraídos de los sedimentos con núcleos, para desafiar esta creencia y proporcionar evidencia de una economía de mercado integrada existente en la antigua Grecia.

La integración del mercado comenzó mucho antes de lo que se pensaba

Utilizando datos disponibles públicamente de la Base de datos europea de polen, así como datos de otros investigadores, los investigadores analizaron el polen de 115 muestras tomadas de seis sitios en el sur de Grecia para medir el cambio del paisaje durante los años estudiados.

Utilizando la datación por radiocarbono, los investigadores siguieron el cambio en los valores porcentuales de las especies de plantas individuales entre 1000 a. C. y 600 d. C. y observaron una disminución en el polen de los cereales, un alimento básico de la dieta griega antigua, durante un período de aparente crecimiento de la población.

Los datos sobre el polen no pueden probar qué cereales se cultivaron con más frecuencia, pero Izdebski dice que «las fuentes escritas muestran que se prefería el trigo».

Esta disminución se produjo al mismo tiempo que un aumento en la proporción de polen de oliva y la vid. Estas tendencias plantean una pregunta importante: ¿por qué los productores locales optarían por plantar aceitunas y vides en lugar de granos de cereales, cuando la demanda de este alimento básico debe haber sido alta y seguir creciendo a medida que aumentaba la población?

En el nuevo estudio, los investigadores argumentan que los datos de polen del sur de Grecia revelan una economía de exportación basada en cultivos comerciales ya en el período Arcaico, principalmente a través del cultivo de olivos.

Aunque la evidencia arqueológica de estos períodos documenta el movimiento de mercancías, los datos cuantificables sobre la integración del mercado y los cambios estructurales en la producción agrícola han sido hasta ahora muy limitados. «En este artículo», dice el autor principal Adam Izdebski, «presentamos los registros de polen como una nueva fuente de datos cuantitativos en la historia económica antigua».

Del barro a los mercados: el enfoque científico revela una economía antigua integrada

Antes de llegar a sus conclusiones, los investigadores compararon las tendencias que observaron en los datos del polen con otras tres fuentes de datos en su innovadora investigación científica. Primero, observaron una disminución en el polen de los paisajes no cultivados que se corresponde con cada aumento en el número de personas que viven en asentamientos.

Luego, los investigadores buscaron evidencia de una mayor actividad comercial como se ve en los naufragios del Mediterráneo, que se utilizan de forma rutinaria para estimar el comercio marítimo y la actividad económica en general.

Después de restringir su búsqueda a los restos del período y la región apropiados, los científicos observaron tendencias en los naufragios tanto en la antigua Grecia como en la época romana, consistentes con las tendencias encontradas en el cultivo y el polen de cereales, olivos y vid.

Ambas fuentes de datos sugieren un auge económico en los siglos I y II d.C., un declive en los siglos IV y V y un auge menor en el siglo VI.

Finalmente, los investigadores examinaron las tendencias en la presencia de prensas de aceite y vino a gran escala en el Mediterráneo. La presencia de estas máquinas, aunque no se encuentran en Grecia, indica un patrón de amplias tendencias económicas en la región y los incentivos cambiantes para la producción de grandes cantidades de aceite de oliva y vino.

Nuevamente, los investigadores encontraron que las tendencias en los hallazgos arqueológicos de prensas de aceite y vino eran consistentes con las tendencias en la producción de cereales, aceitunas y vid.

Dado que se cree que el surgimiento de mercados integrados y economías capitalistas de la era moderna temprana estuvo en las raíces del Antropoceno, la época actual, en la que la humanidad se ha convertido en una fuerza geológica importante, este estudio muestra que los desarrollos estructurales que ocurrieron en una gran escala a través de la colonización europea desde el siglo XV en adelante fue posible de hecho varios miles de años antes.