Cómo los Antiguos Griegos Dieron Forma al Alfabeto Latino

Por Nick Kampouris


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Inscripción griega en el interior de la Basílica de San Pedro en Roma. Crédito: Wikimedia Commons

El alfabeto latino es sin duda la forma de lenguaje escrito más reconocible del mundo, cuya historia se remonta a las épocas del dominio de la antigua Grecia y Roma en todo el mundo occidental.

En su forma moderna, con sus muchas variaciones y alteraciones, el alfabeto latino es utilizado oficialmente por un asombroso número de 131 naciones soberanas; y también es una forma de escritura cooficial en otros doce países.

Incluso en los países que no lo usan oficialmente, la mayoría de su gente no solo lo reconoce, sino que también puede leerlo; principalmente debido a la influencia global del idioma inglés en nuestro tiempo.

Sin embargo, los orígenes exactos del alfabeto latino que ahora utilizan miles de millones de personas son relativamente desconocidos, y muy pocas personas saben que el alfabeto latino en sí tiene sus raíces en una forma más antigua de escritura griega.


Los orígenes del alfabeto latino

Está ampliamente aceptado en la comunidad lingüística que el alfabeto latino es producto de un viaje largo y complicado que; en última instancia, tiene sus raíces en la tradición jeroglífica del antiguo Egipto.

Sin embargo, su influencia más obvia y prominente deriva del propio alfabeto griego.
No fue otra que la variación eubea del alfabeto griego, utilizada en la isla de Eubea (Evia) en Grecia; que finalmente creó lo que ahora llamamos los «alfabetos griegos occidentales».

Los alfabetos griegos occidentales configuraron, a su vez, el alfabeto etrusco, el predecesor directo del alfabeto utilizado por los romanos para escribir la lengua latina.

El alfabeto eubeo fue utilizado por los griegos que vivieron en las ciudades de Chalkis y Eretria a partir de los primeros años de la antigüedad griega.

La colonia griega de Cumas y cómo dio forma al alfabeto latino

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La Acrópolis de Cumas vista desde la ciudad baja. Crédito de la foto: Wikipedia.

Los antiguos griegos de Chalkis fueron los primeros en establecer colonias en el continente de la actual Italia.

Ya en el siglo VIII a. C., los calcídeos navegaron a Italia y establecieron la primera colonia griega en la península, la ciudad de Cumas (Κύμη).

En lo que ahora es un sitio antiguo cerca de la ciudad de Cuma (cuyo nombre se deriva de la antigua Cumas) se encuentra el secreto de la creación del alfabeto que actualmente utiliza la mayor parte de la humanidad.

Cumas no solo fue la primera colonia que establecieron los colonos griegos, sino que también se convirtió en una de las más vibrantes y poderosas en los siglos anteriores a la conquista romana.

Los griegos de Cumas difundieron su cultura griega por toda Italia e introdujeron el alfabeto eubeo, el que usaban sus antepasados en Eubea, Grecia, a la población local.

Los etruscos, cuya civilización entró en contacto directo e interrelación con los colonos griegos, fueron fuertemente influenciados por Cumas y el resto de los asentamientos griegos cercanos.

Así, desde aproximadamente el 650 a. C. hasta aproximadamente el 100 a. C.; los etruscos adoptaron y utilizaron el alfabeto eubeo introducido en Italia por los griegos cumeos para crear una forma escrita para su propia lengua etrusca.

Los significados de la mayoría de las palabras etruscas aún se desconocen hoy en día; y comprenden uno de los mayores acertijos en el mundo de la lingüística. Quizás algún día se encuentre una piedra de Roseta que permita a los investigadores descifrar los significados del vocabulario etrusco. Sin embargo, las letras que adoptaron para la escritura de su idioma son perfectamente reconocibles.

El alfabeto etrusco

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Restauración de la escritura etrusca encontrada en la Copa de Néstor, una copa de vino del siglo VIII a. C. descubierta en 1954 en la isla de Pithekoussai, la actual Ischia en Italia. El texto fue escrito de derecha a izquierda.

El alfabeto adoptado por los etruscos era casi idéntico al griego eubeo, que a su vez, era muy similar a los alfabetos griegos utilizados en ese momento en la antigua Grecia. Sin embargo, tenía algunas diferencias tanto en términos de fonética como en la forma de sus letras.

Simplificando un poco las cosas, podríamos decir que la aparición de los alfabetos eubeo, y en consecuencia los etruscos, podría describirse como una mezcla de lo que hoy conocemos como alfabetos griego y latino.

Los etruscos, por supuesto, agregaron sus propios elementos, dando forma al alfabeto eubeo de una manera que se adaptaría a su propio idioma, creando así el precursor del alfabeto que los romanos eventualmente usarían.

Por ejemplo, mientras que la mayoría de los alfabetos griegos usaban la letra «Π» para representar el sonido de la «p», los etruscos escribieron esa letra de una manera más cercana a la forma actual de la «P», allanando el camino para la formación de lo que conocemos hoy como «P» y «p» en inglés.

Lo mismo sucedió con otras letras griegas antiguas, como la letra sigma representada como «Σ», que fue escrita por los etruscos de una manera más cercana a la «S» actual en lugar de la «Σ» griega.

El alfabeto latino como variación del etrusco

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Inscripción en latín en el Coliseo de Roma, Italia. Crédito de la foto: Wikipedia.

Después de siglos de ser cada vez más instrumental en el desarrollo cultural de Italia; el alfabeto etrusco se convirtió en el padre del propio alfabeto latino.

Los romanos, junto con su completa conquista de la península italiana, adoptaron el alfabeto etrusco para utilizarlo como una forma escrita de su propia lengua latina; que pronto se convirtió en la lengua franca de Italia, eclipsando la lengua etrusca y otros dialectos.
Estos otros idiomas eventualmente se extinguirían por completo.

Los romanos, por supuesto, dieron forma al alfabeto etrusco de una manera que se adaptaba a las necesidades de su propio idioma latino. Por esta razón, remodelaron algunas de sus cartas e introdujeron nuevas con el paso del tiempo mientras abolían otras.

Los romanos conservaron letras que originalmente pertenecían al alfabeto griego, pero luego fueron abolidas por los griegos; como la letra «F», que originalmente se conocía como «digamma».

Los romanos no dudaron en introducir nuevas letras en su alfabeto, tan pronto como fueron fuertemente influenciados por la rica cultura de Grecia después de la conquista romana de Grecia.

Ejemplos destacados de esta influencia incluyen las letras «Y» y «Z»; que no existían en el alfabeto latino hasta que los romanos se dieron cuenta de que las necesitaban para transliterar las palabras griegas que su idioma estaba adoptando.

No es simplemente una variación del griego

Es obvio que sin las primeras colonias griegas de Italia y su enorme influencia cultural en la región, el mundo actual de la palabra escrita podría haber sido completamente diferente.

Sin embargo, nunca se debe percibir la evolución de las lenguas como un proceso estático y único de ninguna manera.

Las influencias, adaptaciones y alteraciones lingüísticas tardan siglos en crear un «producto totalmente nuevo» en la forma de un alfabeto o de un idioma; por tanto, no se puede decir simplemente que el alfabeto latino es simplemente una variación del griego.

Todos debemos tener en cuenta que el propio alfabeto griego, una forma de texto escrito que moldeó tan profundamente el latín; no fue en sí mismo más que un producto de la evolución del alfabeto fenicio; que a su vez, encuentra sus raíces en los jeroglíficos de antiguo Egipto.

El viaje de cualquier alfabeto o idioma es mucho más complicado de lo que podríamos imaginar; lo que nos deja mucho espacio para una investigación científica profunda que pueda desvelar la verdad detrás de una de las necesidades más básicas de la humanidad; hablar y escribir para forjar una conexión con los demás.

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